Urticaria por frío: factores de riesgo y prevención

La urticaria por frío o urticaria “a frígore” se trata de un trastorno de la piel. Consiste en la aparición de picor, enrojecimiento, habones y, en ocasiones, angioedema (tumefacción o hichazón) tras la exposición a bajas temperaturas.

Urticaria por frío: causas - HeelEspaña
Cómo curar la urticaria por frío – HeelEspaña

Datos sobre la urticaria

Afecta principalmente a jóvenes y niños cuando entran en contacto con el frío intenso, ya sea con el viento en la calle o al sumergir el brazo en agua fría. Las manos y la cara son las zonas más afectadas, aunque podría llegar a extenderse. La urticaria por frío se presenta poco tiempo después de haber existido contacto con el frío, incluso en algunos casos pueden aparecer síntomas tras la toma de alimentos o bebidas frías.

Síntomas

Los pacientes con esta patología pueden presentar diferentes síntomas así como distintos grados de afectación, desde reacciones leves a reacciones graves. El contacto del agua fría con la piel de forma continuada como por ejemplo al nadar, o al bañarse, puede provocar importantes reacciones con la aparición en algunos casos de síntomas generales.

Los síntomas se producen entre 10 y 30 minutos después de haber expuesto la zona al frío y, en ocasiones, incluso en el mismo momento de hacerlo. Sólo excepcionalmente los síntomas aparecen a las varias horas después de la exposición.

Entre los síntomas de la urticaria por frío pueden aparecer:

  • Eritema de la zona de contacto.
  • Habones y ronchas rojizas que causan picor (urticaria) en las zonas expuestas al frío y que a medida que la zona de contacto se calienta aparece un empeoramiento.
  • Edema en la zona de contacto provocando hinchazón o tumefacción de la zona, cuando el proceso edematoso se extiende al interior de la dermis profunda o a las capas subcutáneas o de la submucosa, se produce el angioedema. Las zonas más comunes son manos y labios.

En la mayoría de los casos estas manifestaciones clínicas desaparecen por sí solas al poco tiempo (en un transcurso de 2 horas).

Otros síntomas

Pero no siempre los síntomas de la urticaria por frío son tan leves, pudiendo aparecer:

  • Fiebre.
  • Malestar general.
  • Dolor abdominal.
  • Cefalea.
  • Disminución de la presión arterial.
  • Mareos.
  • Pérdidas de conocimiento.

También pueden llegar a ser muy graves, especialmente cuando afectan al tracto orofaríngeo (boca, glotis, tráquea). Si la exposición al frío es prolongada, como puede suceder con un baño en agua fría, cabe la posibilidad de que se produzca un cuadro de anafilaxia y causar el cierre al paso del aire debido a un angioedema orofaríngeo.

Urticaria por frío: tratamiento - HeelEspaña
Factores de riesgo para padecer urticaria – HeelEspaña

Causas

La urticaria por frío es un tipo de urticaria en la que puede existir un factor hereditario importante, pudiendo aparecer lo que se denomina la urticaria por frío familiar.

No se conocen con exactitud todos los mecanismos fisiopatológicos que desencadenan la urticaria por frío. Sin embargo existe la presencia en muchos pacientes de anticuerpos de tipo IgE. Como pasa a los alérgicos, que reaccionan frente a los antígenos de la piel que dependen del frío. Pero, exactamente, la causa que provoca la urticaria por frío es desconocida.

Algunos investigadores hacen referencia a la existencia de células de la piel extraordinariamente sensibles debido a un patrón hereditario, un virus o una enfermedad. El frío desencadena la liberación por parte de los mastocitos de sustancias como la histamina y otros mediadores químicos que son los que van a provocar la urticaria. Estas sustancias químicas provocan enrojecimiento, picor y, a veces, una reacción sistémica. En casi la mitad de casos de urticaria, además de habones, podemos observar angioedema. La zona afectada por la inflamación es más profunda (dermis y tejido subcutáneo), cursa con sensación de dolor o tensión, tiene tendencia a afectar a mucosas y su resolución es más lenta.

La urticaria por frío también puede deberse a distintos mecanismos no mediados por anticuerpos Ig E, como pueden ser los agentes físicos. La exposición al frío puede ser causa de una reacción de hipersensibilidad dando lugar a este tipo de lesiones en las zonas expuestas.

Tipos de urticaria por frío

Existen formas adquiridas y hereditarias de urticaria provocadas por el frío.

  • La forma familiar o hereditaria de urticaria por frío es un trastorno raro, autosómico dominante, que recientemente se ha relacionado con un locus en el cromosoma 1. Suele iniciarse en la infancia y persistir a lo largo de la vida.
  • La forma adquirida, idiopática o primaria es la más frecuente. Se desconoce su causa principal, pero parece estar relacionada con la toma de algunos medicamentos o con trastorno de la tiroides y otras enfermedades principalmente de tipo infeccioso que ha sufrido el paciente previamente, como la rubeola, la mononucleosis… En estos casos, los síntomas suelen desaparecer al cabo de los años.
  • La urticaria adquirida secundaria constituye una forma muy rara de urticaria por frío. Se ha asociado con diversos procesos caracterizados por la existencia de inmunoglobulinas anormales que tienen alguna propiedad dependiente del frío, como son: fenómeno de Raynaud, púrpura, vasculitis o colagenosis, sífilis secundaria, mieloma múltiple, etc.

Las urticarias anteriormente descritas presentan un test de provocación por frio positivo. Existen otro tipo de urticarias denominadas atípicas, ya que presentan el test negativo, entre ellas destacamos: la urticaria sistémica o refleja, urticaria local, local refleja, retardada, dermografismo por frío, urticaria colinérgica por frío.

Causas urticaria por frío - HeelEspaña
Urticaria de contacto por frío – HeelEspaña

Trastornos cutáneos relacionados

Hay que tener en cuenta que la urticaria por el frío puede estar relacionada con otros trastornos cutáneos, como:

  • Urticaria por presión.
  • Urticaria colinérgica.
  • Dermografismo (en la urticaria por frío puede existir dermografismo).

La urticaria por frío debe ser diferenciada de la crioglobulinemia, de las criohemaglutininas y de la hemoglobinuria sifilítica paroxística al frío.

Factores de riesgo

Existen una serie de factores de riesgo que influyen sobre esta enfermedad:

  • Es más frecuente en los adultos jóvenes y en niños, por tanto, la edad es un factor de riesgo. La urticaria por frío primaria que es la más frecuente, se presenta en este tipo de población.
  • Padecer ciertas enfermedades como hepatitis, neoplasias, colagenosis, etc.
  • Presentar antecedentes familiares de urticaria por frío. Es poco frecuente pero se debe tener en cuenta.

Diagnóstico

El enfoque diagnóstico de un paciente con urticaria por frío debe incluir, en primer lugar, una anamnesis exhaustiva que oriente el diagnóstico de sospecha. En los pacientes con historia clínica compatible se realizará el test de provocación con frío y se solicitarán diversas exploraciones complementarias.

El test de provocación con frío más utilizado es el test del cubito de hielo, que consiste en colocar un cubito de hielo en la cara anterior del antebrazo durante 4 minutos y observar el área estimulada 10 minutos después; en los pacientes con urticaria por frio suele aparecer picor en la zona y un habón con la forma y el tamaño del cubito de hielo. A veces este test es negativo y se recure a otro tipo de pruebas con la inmersión de brazo en agua fría o introducir al paciente en una habitación a 4 ºC.

Tratamiento y prevención

En un número importante de pacientes, la urticaria por frío desaparece por sí sola después de unas semanas o meses. En otras, por el contrario permanecen durante mucho más tiempo. No existe un tratamiento curativo de la enfermedad, pero el uso de ciertos fármacos y las medidas preventivas pueden ayudar. En relación a las medidas de prevención destacamos:

  • Evitar las bebidas y las comidas demasiados frías.
  • Protegerse del frío o de los cambios repentinos de temperatura.
  • Evitar la inmersión en agua fría si el paciente se va a bañar o nadar.
  • Tomar un antihistamínico antes de la exposición al frío.
  • Si el paciente ha presentado en alguna ocasión una reacción sistémica entrenar y formar al paciente en el uso de epinerfrina con autoinyector para que lo lleve consigo y evitar reacciones graves.
  • En caso de intervención quirúrgica, el quirófano debe tener una buena temperatura ambiente y las transfusiones deben calentarse a 37ºC.
Urticaria por frío: ¿existe tratamiento? - HeelEspaña
Urticaria por frío: diagnóstico – HeelEspaña

Tratamiento

Para el tratamiento de la urticaria por frío se utilizan diferentes medicamentos:

  1. Antihistamínicos:
    • Los antiH1 sedativos: Ciproheptadina, hidroxicina o la asociación de ambas puede ser eficaz.
    • Los antiH1 no sedativos también pueden ser eficaces y son más convenientes para los tratamientos crónicos. Algunos ejemplos son loratadina, cetirizina y desloratadina.
  2. Montelukast. Antagonista de los receptores de leucotrienos, ha dado excelentes resultados en algunos pacientes.
  3. Anticuerpos monoclonales: Omalizumab. Se utiliza en caso de no existencia de respuesta a otros tratamientos. Este anticuerpo se utiliza para tratar el asma, y se ha utilizado con éxito para tratar a personas con urticaria por frío que no respondieron a otros tratamientos.
  4. Pacientes con antecedentes de reacciones sistémicas. Se utiliza la epinefrina (autoinyectores) que deberá llevar consigo el paciente.
  5. Estanozolol. Se utiliza en la urticaria por frío familiar con buenos resultados. En la urticaria por frío familiar no existe respuesta a los antihistamínicos y el tratamiento se limita a medidas para evitar el frío.
  6. La inducción de tolerancia al frío, mediante un programa en que el paciente de forma gradual se le va exponiendo a bajas temperaturas.

Referencias
1. Wolff K, et al. Urticaria and angioedema. In: Fitzpatrick’s Color Atlas and Synopsis of Clinical Dermatology. 8th ed. New York, N.Y.: The McGraw-Hill Companies; 2017.
2. Mauer M. Cold urticaria. https://www.uptodate.com/contents/search. Accessed Oct. 4, 2017.
3. Lang DM, et al. Contemporary approaches to the diagnosis and management of physical urticaria. Annals of Allergy, Asthma & Immunology. 2013;111:235.
4. Isik S, et al. Idiopathic cold urticaria and anaphylaxis. Pediatric Emergency Care. 2014;30:38.
5. Soter NA, Wasserman SI. Urticaria y angioedema dependientes de IgE. En: Fitzpatrick TB, Eisen AZ, Wolff K, Feedberg IN, Austen KF. Dermatología en Medicina General. 3ª ed. Buenos Aires: Editorial Médica Panamericana, 1988; 1436-47
6. Carrasquer, C., López-Baeza, J. L., Fernández, E., Durá, M., & Peláez, A. (2001). Urticaria a frigore: características clínicas y diagnósticas. Alergol Inmunol Clin, 16, 218-224.

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